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中天微的芯片将提高智联网的计算力

上传时间:2018-09-20

  9月19日,阿里巴巴披露这款芯片将提高10倍的深度学习推理能力,以及40倍的系统总体性能功耗比。
 
  对于嵌入式芯片,阿里巴巴是通过收购补足的,期望通过自研CPU IP Core,推动智联网生态建设。
 
  2018年4月,阿里巴巴宣布全资收购的嵌入式CPU设计公司杭州中天微系统有限公司(以下简称“中天微”)。张建锋曾表示,这次收购是芯片布局的一环。不过,阿里巴巴并未透露具体的收购价格。很多创业公司和互联网公司就是看到了这样的机遇进入这一市场,提供比GPU方案性能更佳的人工智能芯片。谷歌发布的TPU就是如此。从谷歌针对TPU发布的论文来看,其芯片方案针对语音、翻译、搜索等谷歌应用进行优化,从而提升芯片的性能。
 
  骄旸告诉新京报独角鲸科技,与创业公司、半导体公司和软件公司不同,阿里巴巴有业务场景,比如优酷土豆的食品分析、新零售的大量搜索推荐等,并且可以与算法和大数据结合,以及阿里云业务上的生态,而这成为了做更强定制化芯片的基础。
 
  中天微的核心产品是嵌入式CK-CPU,其内核已超过60家公司。基于该CPU的SoC(系统级芯片)已累计出货7亿颗。中天微创始人严晓浪表示,加入阿里巴巴后,希望通过阿里的技术平台和生态系统整合能力,推动芯片大规模商用。
 
  9月19日,阿里巴巴展示了其收购后发布的芯片产品CK902。该芯片支持RISC-V指令系统架构。资料显示,RISC-V基于精简指令集计算(RISC)原理建立的开放指令集架构。因此与主流的架构不同,企业完全自有免费使用,容许添加自有指令集拓展而不必开放共享。
 
  阿里巴巴方面称,将打造汽车、家电、工业等行业的智联网芯片平台,而中天微的芯片将提高智联网的计算力。
 
  降低成本参与竞争
 
  不过,对于阿里巴巴自研芯片的短期利益,或与降低成本有关。
 
  2017年6月底到7月初,阿里技术委员会主席王坚曾带队前往硅谷考察,与超过30家人工智能公司进行接触,其中包括多家人工智能芯片公司。阿里巴巴的技术专家曾透露,用于人工智能的“XPU”研发也已经在内部列上日程。
 
  其中,NPU的研发一个重要目的就是完成对英伟达GPU的替代,从而将更低成本。骄旸告诉新京报独角鲸科技,这样做可以节省30%,而这将为阿里云在与亚马逊AWS和谷歌云等云服务商竞争中获得价格优势。2018年4月,达摩院曾宣布正在研发Ali-NPU,将用于图像视频分析、机器学习等人工智能推理计算。阿里巴巴方面称,这款芯片预计在2019年下半年面市,首批芯片将应用在阿里巴巴数据中心、城市大脑和自动驾驶等云端数据场景。
 
  资料显示,中天微成立于2001年,拥有自主知识产权的32位高性能低功耗嵌入式CPU。其官方网站显示,7款产品覆盖高中低端,用于物联网智能硬件、数字音视频、工业控制以及汽车电子等领域。
 
  而以城市大脑首先部署的杭州为例,运用阿里芯片的模拟验证测试中,得益于阿里芯片提供的算力,铺设城市大脑的硬件成本可以节约35%。
 
  阿里巴巴从很早就注意到自研对成本的重要性。自2009年发布云操作系统“飞天”后,公司陆续推出了端操作系统、数据库、互联网中间件、物联网平台和服务器等多个自主研发产品。2018年4月,阿里巴巴宣布,加速打造芯片竞争力,并将更加强调自主研发。
 
  面对产业变化,企业需要自主掌控力和核心竞争力,然而没有软件和芯片能力就会被卡住脖子,而过去的芯片定义已经不适合今天云计算、物联网的发展,阿里云副总裁李津告诉新京报独角鲸科技,“进入芯片领域就是为了软硬件一体化上达到最有共振”,也是为行业发展方向“打样”。
 
  阿里巴巴并未披露流片进展和制程工艺的选择,但骄旸透露,一开始不期望达到华为做手机芯片那样的量级,主要满足自身业务的需求,“我们至少目前不是卖芯片”。
 
  阿里巴巴的做法并非孤例。谷歌利用TPU和Tenserflow的生态,短期内取得了巨大优势。而阿里巴巴的路径则是利用价格的优惠将业务先做起来,然后加入软件,最终将业务和阿里云绑定,一步步实现。
 
  业内人士表示,成本之外,为追求更高的计算性能和业务灵活性,互联网公司纷纷开始探索FPGA方案,以及更为定制化芯片。
 
  百度已在内部拥有核心的专家团队进行研究,并还浪潮等合作伙伴共同设计专用的芯片服务器主板。Facebook也公开招聘芯片研发人员,将组建一个新的团队设计自主芯片。与巨头相比,创业公司更是提早布局,“XPU”的出现如雨后春笋。
 
  不过,半导体产业是强者恒强的逻辑,胜负的关键就在押注的方向,这或许是阿里巴巴最大的挑战。
 
  “芯片这条路很长很远很难,它需要定力努力和心力!我们不是为了凑热闹更不是抢风头,而是我们已经有四年的积累,而是我们自己对自己未来的承诺”。阿里相关负责人说。

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